El nacimiento de la música country

Salvador Domínguez

Los desastrosos efectos causados por la Gran Depresión hicieron necesaria una banda sonora vital que reflejara el hiper realismo de los tiempos que corrían, sin recurrir a edulcorantes o anestésicos. Para ello, nada mejor que una música verdadera, con raíces en lo autóctono.

Si la sociedad afroamericana la encontró en el country blues, los blancos de provincias la tuvieron en la música country. Ambos estilos tienen numerosos puntos en común, pues son producto del folclore estadounidense.

Sus zonas de creación y de influencia estaban alejadas de las grandes capitales, y para plasmarla no se necesitaban fórmulas ingeniosas, editores musicales ni artistas curtidos en el mundo del espectáculo, pues emanaba directamente de los sentimientos más profundos y de la credibilidad de sus intérpretes.

Con el propósito de localizar a los originadores de esta música, las discográficas desplegaron a sus caza talentos por las zonas rurales del país. Si aparecía algún intérprete interesante, se le grababa con una unidad móvil fletada desde Nueva York o Chicago.


Unidad móvil de grabación. Años 1930. 


Ralph Peer
De estos 'ingenieros de sonido ambulantes', el primero y más importante fue Ralph Peer, un visionario por casualidad, que descubrió el mercado de la música country, lo puso a funcionar y colaboró decisivamente a su progreso.

Ralph Sylvester Peer (1892-1960) se había criado en Independence, un suburbio de Kansas City (Misuri), y creció trabajando en la tienda de discos y gramófonos que dirigía su padre. Con 18 años entró en la Columbia, y en 1919 fue contratado por OKeh Records como asistente del director artístico de la compañía, Fred Hagar.


Ralph Peer, ingeniero de sonido, 'caza talentos' y editor.


En junio de 1923, Peer viajó a Atlanta (Georgia), con órdenes de grabar al violinista Fiddlin´ John Carson, cuyo primer 78 RPM: Little old log cabin in the lane / The old hen cackled and the rooster’s going to crow, agotó la tirada inicial al poco de salir a la venta. Fue una buena inyección de moral, que le hizo prestar mayor atención al negocio de la música country, que nacía con él.

Su segundo descubrimiento artístico, Ernest Stoneman, facturó uno de los primeros grandes éxitos del género, con su tema The Titanic (1924); y el tercero, Al Hopkins and the Hillbillies, fue el primer grupo country en hacer retransmisiones radiofónicas desde Washington D.C., en grabar sus discos en Nueva York, y en imponer la denominación hillbilly.

Este estilo de música, que llevaba esparciéndose por todo Estados Unidos durante generaciones y cuyo foco de localización se concentraba en el sur de la cadena montañosa de los Apalaches, había sido etiquetado por las discográficas con nombres como old time music, mountain music, familiar tunes y cosas por el estilo, hasta que Peer institucionalizó el de hillbilly.


Violines, banjos y guitarras. 
Columbia publicita sus grabaciones de 'old time music´. 1924.

Catálogo de OKeh Records, 1928. 


LA B.S.O. DEL LARGOMETRAJE FORAJIDOS DE LEYENDA (THE LONG RIDERS
WALTER HILL,1980), PRESENTA ABUNDANTES EJEMPLOS DE OLD TIME MUSIC.


BSO de The Long Riders, compuesta e interpretada por Ry Cooder. 






Hasta aquí, su relación con los primeros apóstoles del 'Viejo Testamento'. Tras ellos, llegarían los verdaderos mesías de la música country: Jimmie Rodgers, y The Carter Family, con los que se va a desatar el big bang de dicho estilo, que tuvo lugar el 1 de agosto de 1927, en Bristol, Tennessee, cuando Peer dirige sus primeras grabaciones y les hace firmar un contrato de grabación con la Victor. Algunos meses después, en Memphis (Tennessee), descubre a los bluesmen Ishman Bracey y Tommy Johnson, y les graba una serie de temas que resultaron fundamentales para el desarrollo del blues rural.


The Carter Family.

Jimmie Rodgers. 

The famous 1928 Tommy Johnson & Ishman Bracey session (Saydisc, 1970).



En su relación con la Victor Talking Machine Company, Ralph Peer puso como condición poder gestionar los derechos de autor de las canciones que fuese grabando en su búsqueda de talentos rurales. Y no le fue nada mal. Con el tiempo, fundaría su propia editorial musical: Southern Music, que vendió a la Victor, para luego volver a comprarla y convertirla en una de las editoriales más poderosas del mundo, con oficinas principales en Los Ángeles, Miami, Nashville y Nueva York.

“Aquellas grabaciones en Bristol, en 1927, fueron el suceso más importante en la historia de la música country”. (Johnny Cash)




* 410, STATE STREET, BRISTOL, TENNESSE, DÍAS LUNES 1 Y MARTES 2 DE AGOSTO DE 1927: RALPH PEER REALIZA LAS PRIMERAS GRABACIONES DE THE CARTER FAMILY, CON UNA UNIDAD MÓVIL, FABRICADA POR LA WESTERN ELECTRIC, QUE INSTALA EN LA SEGUNDA PLANTA DE UN ALMACÉN DE LA EMPRESA DE SOMBRERERÍA TAYLOR-CHRISTIAN.

LAS SESIONES DE JIMMIE RODGERS TIENEN LUGAR EL JUEVES DÍA 4.


State Street, Bristol, Tennessee. 
A la izquierda, el edificio de la sombrerería Taylor-Christian


* EL SISTEMA MONTAÑOSO DE LOS APALACHES SE EXTIENDE PARALELO A LA COSTA ATLÁNTICA, DESDE EL GOLFO DE SAN LORENZO, EN CANADÁ, HASTA EL ESTADO DE ALABAMA, CON UNA LONGITUD DE 2.415 KM. Y UNA ANCHURA DE 200 A 300 KM. 


Ubicación del sistema montañoso de los Apalaches



Hillbillies
La certificación de que la palabra “hillbilly” es sinónimo de “paleto” nos la da una famosísima tira de dibujos animados: Li´l Abner, del artista gráfico Al Capp, cuyas viñetas satíricas, que comenzaron a aparecer en los periódicos estadounidenses en 1934, reflejaban las tribulaciones de los Yokum, una ficticia familia de hillbillies semianalfabetos de un pueblucho de las montañas Ozark, en Kentucky.

Li´l Abner, de Al Capp. 

La cadena montañosa Ozark.


También la encontramos en una serie de televisión no menos célebre: The Beverly Hillbillies (1962-1971), la historia de una familia, también de las Ozark, que encuentra petroleo en sus tierras y se muda al opulento barrio residencial de Beverly Hills (Los Ángeles), despertando con su exagerado provincianismo montañés la mofa de sus vecinos y las carcajadas de los televidentes. 

Su tema de introducción, The ballad of Jed Clampett, escrito por el productor de la serie, Paul Henning, lo interpretó el dúo de bluegrass Lester Flatt and Earl Scruggs, antiguos componentes de la banda del ilustre Bill Monroe.




* LA CADENA MONTAÑOSA OZARK, DE 122.000 KM2 DE EXTENSIÓN, ABARCA AMPLIAS ÁREAS DE LOS ESTADOS DE MISURI, ARKANSAS,  OKLAHOMA Y KANSAS. ESTÁ SITUADA ENTRE OTRAS DOS NOTABLES FORMACIONES GEOLÓGICAS: LOS MONTES APALACHES Y LAS MONTAÑAS ROCOSAS.

* EN 1959, PARAMOUNT PICTURES LLEVA LOS PERSONAJES DE LI´L ABNER A LA PANTALLA, EN UNA HOMÓNIMA COMEDIA DIRIGIDA POR MELVIN FRANK.

* EN 1993, LA SERIE DE TELEVISIÓN, DE LA CBS, THE BEVERLY HILLBILLIES (LOS BEVERLY RICOS) DIO ORIGEN A UN LARGOMETRAJE, DEL MISMO TÍTULO, DIRIGIDO POR PENELOPE SPHEERIS.


Otro importante productor y caza talentos que colaboró de manera ostensible al desarrollo de la música country fue el inglés Arthur Edward Satherley (1889-1986), llegado a Estados Unidos en 1913. 

Después de haberse dedicado a promocionar a los artistas de blues de la Paramount, algunos tan exitosos como Ma Rainey y Blind Lemon Jefferson, Satherley ocupó el cargo de director artístico de la famosamente polémica American Record Corporation (ARC), y fue responsable de los fichajes, las grabaciones y el lanzamiento de intérpretes tan trascendentales para la música country, como Gene Autry, Bob Wills and his Texas Playboys, Roy Acuff and the Smoky Mountain Boys, Sam & Kirk McGee, Fiddlin´ Arthur Smith y Molly O´ Day, por citar algunos nombres.








The Grand Ole Opry: La radiodifusión de la música country empezó pronto: en 1924. El primer espacio en aparecer en las ondas fue National Barn Dance, transmitido por la WLS de Chicago, una emisora perteneciente a la cadena de grandes almacenes Sears Roebuck, cuyo catálogo de ventas por correo se guardaba celosamente junto a la Biblia en muchos hogares rurales.

Pero el programa que estaba destinado a batir todos los récords de audiencia era uno de la estación WSM de Nashville: WSM Barn Dance, que arrancó en 1925, y al que, dos años después, su director y presentador, George D. Hay, cambiaría su nombre por el de Grand Ole Opry.


Antena de la emisora WSM de Nashville.



George Dewey Hay (1895-1968) descubrió el fascinante mundo de la música country en 1919, cuando trabajaba para un diario de Memphis (Tennessee) y le enviaron a cubrir una noticia en Mammoth Spring, una pequeña localidad rural de Arkansas, en plenas montañas Ozark. 

En aquel lugar alejado de la mano de Dios, el joven reportero conoció a un granjero desarrapado, padre de 7 u 8 hijos y violinista, el cual le invitó a la fiesta que celebraban unos vecinos suyos en una cabaña alejada del pueblo, a la que se accedía subiendo por una embarrada trocha comarcal. En la reunión, además del granjero violinista, había un guitarrista y un banjoista, y su música parecía electrizar a los parroquianos, que no pararon de bailar hasta bien entrado el amanecer.

Hay, impresionado por el talento de estos músicos apartados de la civilización, y por cómo los lugareños se lo pasaban en grande con ellos, retuvo aquella estampa montañesa en su memoria, y algunos años más tarde, al ser nombrado director de programación de la WSM de Nashville, esos recuerdos de Mammoth Spring darían origen al programa WSM Barn Dance, y consecuentemente al Grand Ole Opry. 


George D. Hay y Uncle Jimmy Thompson, 1925. 


Desde sus inicios, el espacio contó con distintos invitados, o animadores musicales. El primero fue un violinista de 80 años, Uncle Jimmy Thompson, al que seguirían Uncle Dave Macon, Sam & Kirk McGee, Roy Acuff, y la actriz cómica Minnie Pearl.

A partir de 1943, el programa se trasladó de los estudios de la WSM al Ryman Auditorium (116 Fifth Avenue, Nashville), un añejo teatro edificado en 1892, del que finalmente se mudaría, en 1974, a un auditorio del complejo Opryland, un inmenso parque temático alusivo al Grand Ole Opry y a la música de C&W, levantado a unos 10 kilómetros al norte de Nashville. En cuanto al originador de todo este tinglado multimillonario, George D. Hay, se retiró en 1959 y fue agregado al Country Music Hall of Fame en 1966, dos años antes de fallecer.


WSM House of Grand Ole Opry, 1940. 

Ryman Auditorium, 116 Fifth Avenue, Nashville.




* OPRYLAND USA ESTUVO EN FUNCIONAMIENTO DESDE 1972 HASTA 1997. 

* THE COUNTRY MUSIC HALL OF FAME ES UN MUSEO CONSAGRADO A LA HISTORIA DE LA MÚSICA COUNTRY, CON OBJETOS Y MEMORABILIA QUE RECOGEN SU EVOLUCIÓN DESDE LOS PRIMEROS AÑOS DEL GRAND OLE OPRY HASTA NUESTROS DÍAS. TIENE SU SEDE EN NASHVILLE  (DIVISION STREET, 4 MUSIC SQUARE E.).


Honkytonk man (1982), un emotivo filme, dirigido y protagonizado por Clint Eastwood, retrata con grandes dosis de realismo el estado de la música country durante los años de la Gran Depresión, y el ascendiente mágico que Nashville y The Grand Ole Opry ejercían en los artistas del género. 


Honkytonk man (Clint Eastwood, 1982). 


También hurga en lo peor del showbiz, presentándonos a un cantante moribundo (alcohol + mala alimentación + sexo a tutiplén = tuberculosis), que, tras fracasar en su intento de actuar en el Ryman Auditorium, es contratado por un caza talentos de una discográfica para que deje grabados unos cuantos cortes antes de palmarla. 

Estas escenas, que nos presentan una grabación de música country en un pequeño estudio de Nashville en los años 1930, no tienen desperdicio. En su exquisita B.S.O. participaron glorias del C&W, como Marty Robbins, John Anderson, David Frizzell, Linda Hopkins, y Johnny Gimble & The Texas Swing Band.





1- Las primeras figuras de la música country

Vernon Dalhart (1883-1948)
El tejano Vernon Dalhart fue la primera estrella fonográfica de la música country, en base al impresionante éxito que obtuvo con Prisioner´s song (Victor, 1924), un viejo tema folclórico del que su compañía vendió más de un millón de ejemplares. Sin embargo, y a pesar de este logro, muchos puristas del género le han negado sistemáticamente el pan y la sal, por considerarle un intérprete de ópera ligera y no de country. 

De nombre verdadero Marion Try Slaughter, había nacido en el seno de una acomodada familia de granjeros de Jefferson, Texas. En 1905 marchó a Nueva York, tomó clases de canto y fue introduciéndose en los círculos musicales hasta que, finalmente, en 1911, empezó a hacer giras con distintas compañías de ópera, como tenor. 


Vernon Dalhart, primera estrella fonográfica de la música country


Sus primeras grabaciones datan de 1916, y es a partir de ese momento -al darse cuenta del filón que para un cantante tan versatil como él supone la recientemente alumbrada industria fonográfica-, que se vuelca de lleno en ella, adoptando innumerables seudónimos (Al Craver, Jepp Fuller, Warren Mitchell, etc., etc…) y registrando incontables discos y cilindros con la práctica totalidad de compañías del país. 




A raíz del bombazo de Prisioner´s song, Dalhart se dedicó casi exclusivamente a la vena country. Hizo sus últimas grabaciones en 1939, y falleció en 1948. En 1970 su nombre fue incorporado al Nashville Song Writers Hall of Fame; en 1981, al Country Music Hall of Fame, y en 1998 al Grammy Hall of Fame, para desencanto de sus detractores.

-VERNON DALHART. GRABACIONES CLAVE: Just a word of sympathy (Columbia, 1916), Can´t you hear me callin´ Caroline? (Edison, 1917), Time after time (Pathé, 1922), The wreck of the Southern Old 97, The prisioner´s song (Victor, 1924), The runaway train, Blue Ridge mountain blues, Jesse James, The dream of the miner´s child (Gennett, 1925), The fatal wedding (Columbia, 1926), Don´t let your deal go down (Vocalion, 1926); My Blue Ridge mountain home –con Carson Robison-, Billy the kid (OKeh, 1927), The hanging of Charles Burger, The West Plains explosion (OKeh, 1928), The crow song, Blue Ridge sweetheart (Victor, 1929). 

-ÁLBUM CLAVE: Vernon Dalhart. Puttin´on the style: The Edison collection (Document, 2007).



Fiddlin' John Carson (1868-1949)
El violinista y cantante John Carson ha quedado en las páginas de la historia de la música country como uno de los patriarcas fundamentales del género. Su repercusión fue enorme, a pesar de que sus discos se vendiesen casi exclusivamente en una tienda de muebles de Atlanta (Georgia), cuyo propietario, Polk C. Brokman, un hombre conocedor de los gustos de los parroquianos, convenció al director artístico de OKeh Records, Fred Hagar, de editar sus grabaciones. 

Carson, que cuando registró su primer 78 RPM, en 1923, tenía ya 55 años de edad, llevaba décadas participando en los populares concursos de violín del Estado de Georgia. Era un auténtico campeón del instrumento, y había colaborado entusiastamente en campañas de apoyo a políticos de su Estado, en las que animaba a los correligionarios interpretando melodías vernáculas. 



Fiddlin' John Carson. 


Los textos de algunas canciones de su repertorio, como Run, nigger, run (Corre, negraco, corre), Flat footed nigger work (Trabajo de negraco con los pies planos), Everybody works but father (Todos trabajamos, menos padre) y el ignominioso It´s a shame to whip your wife on sunday (Es una verguenza azotar a tu mujer en domingo), nos dan una idea de cómo le funcionaba la cabeza a aquella gente. Claro que visto cómo está el percal en la actualidad, con el machismo y el racismo causando estragos por doquier, parece que el mundo no ha evolucionado mucho que digamos en los últimos 90 años. 




Su hija, Moonshine Kate (1909-1992), siguió sus pasos artísticos, participó en varias de sus grabaciones y, durante los primeros años 1930, llevó una carrera como cantante y guitarrista; mas al ver que con esa profesión no podía mantenerse económicamente, entró a trabajar como ascensorista del Capitolio de Georgia, por mediación de uno de los políticos para los que su padre había hecho campaña. Como dice el refrán, ten amigos hasta en el Infierno …
En 1983, padre e hija pasaron a formar parte del Atlanta Country Music Hall of Fame.


Fiddlin´John Carson, al violín. Su hija Moonshine Kate, a la guitarra. 




-FIDDLIN´ JOHN CARSON. GRABACIONES CLAVE: The little old log cabin in the lane, Casey Jones, Tom Watson special (OKeh, 1923), Run, nigger, run, Arkansas traveler, Jimmie on the railroad, Old Dan Tucker (OKeh, 1924), Hell broke loose from Georgia, Flat footed nigger work (OKeh, 1925), Goodbye Liza Jane, Everybody works but father (OKeh, 1926), In my old cabin home, It´s a shame to whip your wife on sunday, Jesse James, Going down to Cripple Creek (OKeh, 1927), Moonshine Kate (OKeh, 1928), Going to the county fair, My Ford sedan (OKeh, 1929), My home in dixieland, The raccoon and the possum, Last of the old dollar is gone (OKeh, 1930).

-ÁLBUMES CLAVE: Fiddlin´ John Carson Vol. 3. 1925-1926 (Document, 1998), Fiddlin´ John Carson Vol. 5. 1927-1929 (Document, 1998).



Ernest Stoneman (1893-1968)
Ernest Van Stoneman (guitarra, banjo, autoharp, armónica) tuvo un grandioso éxito comercial con su interpretación de The Titanic. Este tema, grabado el 24 de septiembre de 1924, se convirtió en uno de los discos de música country más sonados de aquel año y le encumbró como uno de los artistas más respetados y significados del género, que aún estaba en pañales, ayudando de forma considerable a su desarrollo. 





Stoneman, también conocido por el apelativo cariñoso de `Pops´, era oriundo del condado de Carroll, Virginia, y aprendió los secretos de la música de las montañas Blue Ridge y sus tradiciones legendarias siendo todavía un niño. 

Fue carpintero, molinero y minero, y no se dedicó a la música de un modo profesional hasta 1924, cuando viajó a Nueva York y grabó un par de temas para OKeh Records, bajo la supervisión de Ralph Peer, quien, acto seguido, se lo llevaba con él a la Victor Talking Machine Company. En 1926 incorporó músicos de su familia a su grupo, The Dixie Mountaineers, convirtiéndolo en una string band en toda regla. Se calcula que entre 1924 y 1929 registró unas 200 canciones. 

Con la llegada de la Gran Depresión, quedó completamente arruinado, tras perder su casa y sus tierras en Virginia, y se vio obligado a emigrar con su esposa y sus nueve hijos a Washington D.C. , en donde sobrevivió como pudo a la más absoluta pobreza.
  



Aparte de dominar la guitarra, el banjo y la armónica, Stoneman era un maestro del autoharp, un instrumento de cuerda accionado por botones y derivado del folkszither alemán, que Sara Carter, de The Carter Family, terminará de integrar en el contexto de la música country. 

En 2008, Ernest Stoneman fue agregado al Country Music Hall of Fame, y en 2009, él y su mujer, Hattie Frost Stoneman, en el Gennett Records Walk of Fame. 

-ERNEST STONEMAN. GRABACIONES CLAVE: The Titanic, The face that never returned (OKeh, 1924), Blueridge mountain blues, Kicking mule (OKeh, 1925), The old hickory cane, Asleep at the switch, Kitty Wells, Texas ranger (OKeh, 1926), Round town gal, Lonesome road blues, Mountaineer´s courtship (OKeh, 1927), Poor tramp has to live (Gennett, 1927); Broken hearted lover, Going up the mountain after liquor –como Stoneman Family- (Victor, 1928).

-ÁLBUM CLAVE: Ernest Stoneman / Country legend (Vintage Masters, 2011).



Al Hopkins and the Hillbillies
Cuando el productor Ralph Peer terminó de grabarles su primer 78 RPM para OKeh Records y les preguntó qué nombre querían que pusiera en la galleta del disco, ellos, en broma, y aplicándose a sí mismos un termino peyorativo, respondieron: “No somos más que un puñado de hillbillies de Carolina del Norte y de Virginia, así que llámanos como te dé la gana”

La frase, a medio camino entre la leyenda y la mitología, pasaría a la historia, pues con ella se acuñaba la definición de un estilo musical y de una industria discográfica que, desde entonces, viene generando anualmente cientos de millones de dólares. 

Los Hillbillies del pianista Albert Green Hopkins (1889-1932) venían a ser lo que en términos profesionales se suele llamar una string band, o sea: un grupo de instrumentos de cuerda: violín, banjo, guitarra y, ocasionalmente, mandolina. Algunas de estas string bands rurales también echaban mano del acordeón, e inclusive del piano, un instrumento ajeno a las típicas melodías violinísticas de los Apalaches, que era la especialidad de Hopkins y sus Hillbillies. 


Al Hopkins and the Hillbillies. 


El grupo, que durante su última etapa funcionó con el nombre de Al Hopkins and his Buckle Busters, lo formaban Al Hopkins (piano), Joe Hopkins (guitarra), Tony Alderman (violín), Charlie Bowman (violín) -que también publicó discos por su cuenta- y John Rector (banjo de 5 cuerdas). Se disolvieron en 1932, cuando su líder, Al Hopkins, falleció en un accidente automovilístico.




-AL HOPKINS AND THE HILLBILLIES. GRABACIONES CLAVE: Old time Cinda, Silly Bill, Cripple creek, Whoa! mule, Old John Clark (OKeh, 1925), East Tennessee blues, Texas gals, Donkey on the railroad track, Cumberland gap, Bristol Tennessee blues, Mountaineer love song (Vocalion, 1926); East Tennessee blues (Brunswick, 1926), Bug in the Tatters, Ride that mule (Brunswick, 1927), Gideon´s band, Old Dan Tucker, Carolina moonshiner –como Al Hopkins & Buckle Busters- (Brunswick, 1928).

-ÁLBUM CLAVE: The Hillbillies: Al Hopkins and his Buckle Busters Vol.3. 1927-1928 (Document, 2000).



Charlie Poole´s North Carolina Ramblers
Charlie Poole (1892-1931) era un joven banjoista y cantante del Condado de Randolph, Carolina del Norte, con una técnica de arpegios de mano derecha muy particular y ciertamente apabullante.

Desde 1917, lideró el trío North Carolina Ramblers, cuyo tema Don´t let your deal go down facturó 100.000 copias en 1925 y ha permanecido en el tiempo como un clásico de la música country. Muchos especialistas del género consideran de gran importancia su aportación, y ven en él un antecedente natural de Bill Monroe y Hank Williams.




 Charlie Poole´s North Carolina Ramblers, 1927. 


Trabajó en un molino textil de Eden (Carolina del Norte), hasta que su grupo, fundado en 1917, tomó la vía profesional, fichó con Columbia Records, y sus discos empezaron a aparecer en los catálogos de old time music. A lo largo de su trayectoria, el trío contó con los violinistas Posey Rorer, Lonnie Austin y Odell Smith, y los guitarristas Norman Woodlief y Roy Harvey. 

Poole, un alcohólico empedernido, falleció en 1931, de un paro cardíaco. No obstante, sus biógrafos sostienen que murió a consecuencia de una inyección para combatir el alcoholismo prescrita por un médico de su pueblo, perdiendo el conocimiento y falleciendo sobre la misma camilla de la consulta. Fue uno de los mejores exponentes de una época excepcionalmente rica en intérpretes rurales de primer orden.


 You ain´t talking to me: Charlie Poole and the roots of Country Music (Sony, 2005).


-CHARLIE POOLE´S NORTH CAROLINA RAMBLERS. GRABACIONES CLAVE: Can I sleep in your barn tonight?, Don´t let the deal go down, The girl I left in sunny Tennessee (Columbia, 1925), Monkey on a string, Ragtime Annie, Goodbye booze, Wild horses (Columbia, 1926), Take a drink on me, Coon from Tennessee (Columbia, 1927), Shooting creek, Ramblin´ blues (Columbia, 1928), He rambled (Columbia, 1929), My gypsy queen, Sweet sixteen, If the river were whiskey, Just keep waiting till the good times come (Columbia, 1930).

-ÁLBUM CLAVE: You ain´t talking to me: Charlie Poole and the roots of country music -caja con 3 CDs- (Sony, 2005).



Gid Tanner and The Skillet Lickers
Formidable string band rural. De las más influyentes entre las que grabaron discos durante los años de gestación de la música country, constituyéndose en uno de sus principales puntales. The Skillet Lickers era una especie de supergrupo rural, liderado por el portentoso violinista Gideon Tanner (1885-1960), contando con el apoyo del guitarrista y cantante Riley Puckett y del violinista Clayton McMichen, músicos, como él, asiduos de la emisora WSB de Atlanta.

Tanner, ganador en 1928 del campeonato de violinistas del Estado de Georgia, el famoso 'Georgia Old Time Fiddler´s Convention', llevaba desde 1913 participando en esos prestigiosos certámenes, que se celebraban una vez al año.


'Old Time Fiddlers Convention', Lindale, Georgia, 1914.
De pie, a la izquierda, con el arco de su violín sosteniendo el sombrero: Gid Tanner. 
A su lado, Fiddlin´John Carson. Los dos caballeros que aparecen sentados en el 
suelo son el sheriff de la ciudad y su ayudante.


Gid Tanner, campeón de fiddle de Georgia.


En marzo de 1924, Gid viajó a Nueva York y grabó un puñado de temas instrumentales en los estudios de la Columbia, iniciando así una carrera discográfica como solista. Temas como I´m satisfied propiciaban su virtuosismo y mostraban el particular sentido cómico, propio de la música hillbillie, que Tanner imprimía a sus interpretaciones, logrando con ello el regocijo de los espectadores, que caían rendidos a sus pies. Queda claro que Gid no sólo era un campeón de fiddle, sino también un redomado showman, como se suele decir ahora.

Los Skillet Lickers hicieron sus primeras grabaciones el 17 de abril de 1926, en una sesión organizada por la Columbia en un estudio de Atlanta, que dio de sí ocho temas terminados. Los dos que aparecieron en su primer disco fueron Bully of the town (El matón del pueblo), y Pass around the bottle (Pasa la botella), con el que The Skillet Lickers dejaban claro lo que les importaba a los habitantes del sur de los Apalaches la Ley Seca y el acta de Voltstead.




The Skillet Lickers: Clayton McMichen, Riley Puckett y Gid Tanner.


Por el grupo, aparte de Clayton McMichen y Riley Puckett, pasaron un buen número de músicos de Atlanta, entre los que figuraban Ted Hawkins (mandolina y violín), Lowe Stokes (violín), Bert Layne (violín), Fate Norris (banjo y armónica), Arthur Tanner (banjo y guitarra), Hoke Rice y Mike Whitten (guitarras).

Uno de sus mayores éxitos comerciales fue Down yonder, tema que grabaron en su última sesión discográfica, en marzo de 1934, con Gordon Tanner, el hijo del jefe, asumiendo el papel de primer violín. Emergía un nuevo campeón de fiddle.




-GID TANNER AND THE SKILLET LICKERS. GRABACIONES CLAVE: Don´t grieve your mother, I´m satisfied, Boll weevil blues, Fox chase, Arkansaw traveller, John Henry -en solitario- (Columbia, 1924); Old time tunes, Just gimme the leavings –como Gid Tanner´s Georgia Boys- (Columbia, 1925); Bully of the town, Pass around the bottle, Alabama jubilee (Columbia, 1926), Fiddlers Convention in Georgia -partes 1 y 2-, Run, nigger, run (Columbia, 1927), Black eyed Susie (Columbia, 1928), Cotton baggin´ (Columbia, 1929), Nigger in the woodpile (Columbia, 1930), Whistling Rufus (Columbia, 1931), Practice nights with Skillet Lickers, Georgia wagoneer, Hawkins rag, Down yonder (Bluebird, 1934).

-ÁLBUM CLAVE: Gid Tanner: Old-time fiddle tunes and songs from North Georgia 1926-1931 (Country Records, 1996).



Riley Puckett (1894-1946)
El guitarrista y cantante invidente George Riley Puckett fue una de las figuras más distinguidas de este período inicial de la música country. Nacido en Alpharetta, Georgia, recibió su educación formal en una escuela para ciegos, en Macon (Georgia), lugar en el que aprendió a dominar el banjo y la guitarra, y a encauzar su vocación de músico profesional, que cristalizó en 1924, al emprender una carrera discográfica, con la Columbia, que resultó ser de lo más prolífica.

Venerado por sus contemporáneos, su composición Rock all our babies to sleep (Columbia, 1924) fue una de las primeras muestras de canción country en emplear las técnicas del yodelling -un estilo de canto propio de los países alpinos-, que poco después popularizaría a lo bestia Jimmie Rodgers.


The Riley Puckett story, 1924-41 (Roots, 1971).


En 1926, se unía a The Skillet Lickers, el supergrupo encabezado por el violinista, y compañero suyo de discográfica, Gid Tanner. La templada voz de barítono de Puckett será uno de los activos más importantes de dicha banda, cuyo éxito, entre las nutridas audiencias de la emisora WSB de Atlanta, fue grande. Al disolverse esta formación, prosiguió con su carrera solista, grabando para distintas discográficas (Columbia, Decca y Bluebird) hasta su muerte, acaecida en 1946, como consecuencia de una septicemia.

Riley Puckett fue uno de los primeros estilistas de la guitarra country, cuyas técnicas de arpegios de mano derecha influyeron en un buen número de aspirantes a emular su arte. Desde entonces, es junto con Maybelle Carter, de The Carter Family, el referente ineludible de dicho instrumento en su fase más primitiva, pura y delicada.






-RILEY PUCKETT. GRABACIONES CLAVE: Spanish cavalier, Swanee river, Old black Joe, Burglar man (Columbia, 1924), The drunkard's dream, Railroad Bill, Whoa! mule (Columbia, 1925), Everybody works but father, Ida Red (Columbia, 1926), Fuzzy rag, All bound round with the Mason-Dixon line, Little log cabin in the lane (Columbia, 1927), Away out in the mountain, I´m going to Georgia (Columbia, 1928), Carolina moon, McKinley, Don´t let your deal go down (Columbia, 1929), Prohibition, yes or no? (Columbia, 1930), All bound down in prison (Columbia, 1931), Old spinning wheel, Ragged but right (Bluebird, 1934), Blue Ridge mountain blues, Put on an old pair of shoes (Bluebird, 1935), Santa Fe folk fiesta (Bluebird, 1936), Where the shy little violets grow (Bluebird, 1941).

-ÁLBUM CLAVE: The Riley Puckett story, 1924-41 (Roots, 1971).


ESTADOS UNIDOS, 1935: UNA SUCESIÓN DE CATASTRÓFICAS TORMENTAS DE POLVO BARREN EL MEDIO OESTE DEL PAÍS DEJANDO UN REGUERO DE DESTRUCCIÓN SOBRE CAMPOS Y GRANJAS, ARRUINANDO COSECHAS DE MILLONES DE DÓLARES Y MATANDO AL GANADO.

MILES DE AGRICULTORES SE HAN VISTO OBLIGADOS A DEJAR SUS HOGARES Y SE DIRIGEN A CALIFORNIA PARA TRABAJAR EN LA RECOGIDA DE FRUTA.


Restos de una granja, después de una tormenta de polvo.
Dakota del Sur. 1936.



'Uncle Dave' Macon (1870-1952)
'Uncle Dave' Macon fue la primera estrella del Grand Ole Opry, el espacio radiofónico propagador del dogma del Country and Western, al cual este banjoista, cantante y compositor, conocido popularmente por el seudónimo 'The Dixie Dewdrop' estaría ligado toda su carrera.

Nacido en el Condado de Warren, Tennessee, David H. Macon se crió en un hotel que dirigía su familia en Nashville, en donde se hospedaban los músicos de vodevil que pasaban por la ciudad y en cuyo sótano solían ensayar antes de las funciones.

Fascinado por el tinglado que allí se traían, el jovencito hizo que su madre le comprara un banjo, y absorbió todas las técnicas y trucos posibles, contando con la ventaja de tener a unos resabiados maestros a dos palmos de sus narices. Mejor escuela, imposible. Pero su padre murió apuñalado en la puerta del hotel, y Macon y su familia, forzados por la mala situación económica en que quedaron, tuvieron que dejar la ciudad e irse al campo.

Completamente apartado de los ambientes musicales, Macon perdió cualquier esperanza de dedicarse algún día a esa profesión. Se casó, cultivó sus tierras y llevó una vida propia de un granjero de Tennessee, hasta que cumplió los 50 años y un cazatalentos de la cadena teatral Loew, al verle tocar para los parroquianos de una barbería de Nashville, e impresionado por sus inmensas cualidades con el banjo, le ofreció trabajo en el circuito de vodevil.

Uncle Dave aceptó casi por obligación, pues su negocio de alquiler de mulas de carga acababa de irse a pique por culpa de un empresa rival, la cual había montado un 'moderno' servicio de camiones en la misma zona.

Acompañado por el violinista Sid Harkreader, Macon causó sensación en su primera gira, que llegó hasta Boston y le brindó reconocimiento popular a escala nacional. En 1924, rondando los 54 años, firmó un contrato discográfico con el sello Vocalion. Desde entonces y hasta 1934, grabó unas 180 canciones, con varias de las principales disqueras del país, aportando su enorme grado de profesionalidad a la incipiente escena country.




Grabó y actuó con Sam McGee (guitarra y banjo), en el grupo Macon´s Fruitjar Drinkers, que incluía al hermano de éste, Kirk McGee (banjo y violín), y, posteriormente, a su propio hijo, Dorris Macon. Hacia finales de los años 1930, trabajó con The Delmore Brothers, Roy Acuff y Bill Monroe, y participó estelarmente en los shows del Grand Ole Opry, de los que se retiró cumplidos los 80 años.






-UNCLE DAVE MACON. GRABACIONES CLAVE: Keep my skillet good and greasy, She´s always chewing gum, Hill billie blues, Fox chase (Vocalion, 1924), Last night, when my Willie came home, Deliverance will come, Uncle Dave´s beloved solo (Vocalion, 1926), Molly married a traveling man (Vocalion, 1927), Death of John Henry, Diamonds in the rough (Brunswick, 1927), Governor Al Smith, Buddy, why don´t you roll on the line? (Brunswick, 1928), New coon in town, Tennessee jubilee (Brunswick, 1929); She´s got the money too (OKeh, 1930), Don´t get weary, children, He´s up with the angels now, When the train comes along –Uncle Dave Macon & Sam McGee- (Decca, 1934), One more river to cross (Bluebird, 1935).

-MACON´S FRUITJAR DRINKERS. GRABACIONES CLAVE: Rock about my Sara Jane, Bake dat chicken pie, I´m a-goin´ away in the morning, Carve that possum, Hold the woodpile down, Hop high ladies, the cake´s all dough (Vocalion, 1927).

-ÁLBUM CLAVE: Uncle Dave Macon: Classic sides 1924-1938 -caja con 4 CDs- (JSP Records, 2004).


* EL VIOLINISTA SID HARKREADER GRABÓ DISCOS CON 'UNCLE DAVE' MASON Y TAMBIÉN EN SOLITARIO.

* LA B.S.O. DE LA PELÍCULA DELIVERANCE (JOHN BOORMAN, 1972), CONTIENE EL INSTRUMENTAL DUELING BANJOS (DUELO DE BANJOS), INTERPRETADO POR ERIC WEISSBERG (GUITARRA Y BANJO) Y STEVE MANDEL (GUITARRA). 

EL TEMA, QUE NOS MUESTRA LAS INFINITAS POSIBILIDADES DE DICHO INSTRUMENTO, ESTÁ BASADO EN LA COMPOSICIÓN FEUDING BANJOS, GRABADA POR DON RENO (GUITARRA, STEEL GUITAR, BANJO, MANDOLINA) Y ARTHUR 'GUITAR BOOGIE' SMITH (GUITARRA) EN 1955.


Deliverance (John Boorman, 1972).







Sam McGee (1894-1975)
Grandioso instrumentista y uno de los primeros en incorporar una guitarra electrificada, marca National New Yorker 1938, al sonido country.

Originario de Franklin, Tennessee, Sam (guitarra y banjo) y su hermano Kirk (banjo y violín) se relacionaron activamente con Uncle Dave Macon, acompañándole en muchos de sus discos como solista y reunidos los tres bajo el nombre de Macon´s Fruitjar Drinkers.

Sam y Kirk grabaron también discos por su cuenta, y aunque su producción no fue muy extensa, esos registros alcanzan el grado de históricos, por su pureza, vitalidad y fuerza interpretativa. En 1932, ellos dos y el violinista Fiddlin´ Arthur Smith formaron el trío The Dixieliners, que se convirtió en favorito habitual de las emisiones del Grand Ole Opry.


The Dixieliners: Sam McGee, Fiddlin' Arthur Smith y Kirk McGee.


Sam, que compaginaba el oficio de guitarrista con los de herrero y granjero, falleció en 1975, en un accidente laboral, mientras conducía su tractor. Su nombre figura entre los primeros pickers de guitarra de la rica escena musical de Nashville, la cual alcanzaría su cénit en los años 1950, con la aparición de Grady Martin, Chet Atkins, Hank 'Sugarfoot' Garland, Billy Byrd, Fred Carter, Jimmy Bryant, Jack Shoot, Reggie Young y otros mitos de las seis cuerdas, cuyas habilidades fueron ampliamente resaltadas por el grupo neoyorquino de folk-rock The Lovin´ Spoonful, en su tema Nashville cats (Kama Sutra, 1966).




“Well, there's thirteen hundred and fifty two guitar pickers in Nashville, and they can pick more notes than the number of ants on a Tennessee anthill. Yeah, there's thirteen hundred and fifty two guitar cases in Nashville, and any one that unpacks his guitar could play twice as better than I will.” (Nashville cats).




"Existen 1.352 guitarristas en Nashville, que pueden tocar más notas que hormigas hay en una colina hormiguera de Nashville. Sí, hay 1.352 fundas de guitarra en Nashville, y cualquiera que las abra toca el doble de bien de lo que yo pueda tocar en toda mi vida."


Sam McGee, Grandad of the Country Guitar Pickers (Arhoolie, 1997), grabado en 1969.


-SAM & KIRK McGEE. GRABACIONES CLAVE: Franklin blues, Buck dancer´s choice, Knoxville blues (Vocalion, 1926), Salty dog blues, C-h-i-c-k-e-n spells chicken, Charming Bill, A flower from my angel mother´s grave, Salt lake city blues, Ragged Jim, The tramp (Vocalion, 1927), Chevrolet car, Easy rider, As Willie and Mary strolled by the seashore (Vocalion, 1928), Brown´s ferry blues, Railroad blues (Decca, 1934).

-ÁLBUM CLAVE: Sam McGee, Grandad of the Country Guitar Pickers (Arhoolie, 1997).


* FIDDLIN´ ARTHUR SMITH NO DEBE CONFUNDIRSE CON EL GUITARRISTA ARTHUR 'GUITAR BOOGIE' SMITH, GLORIA DE LA MÚSICA COUNTRY DE LOS AÑOS 1940.


* ESTADOS UNIDOS, 1927: LA RECIÉN CREADA COMPAÑÍA DE AVIACIÓN PAN AMERICAN AIRWAYS INAUGURA EL SERVICIO ENTRE KEY WEST (FLORIDA) Y LA HABANA (CUBA).

EN 1929, AMPLÍA SUS VUELOS A NASSAU, PUERTO ESPAÑA, SANTO DOMINGO, ST. THOMAS, CIUDAD DE GUATEMALA, CIUDAD DE MÉXICO, BUENOS AIRES, MONTEVIDEO Y SANTIAGO DE CHILE.


Rutas de Pan American Airways, 1933. 





Jimmie Roldgers: (1897-1933) Su música era un huracán desatado que llegaba directo al corazón del oyente. Durante los primeros años 1930 era cosa habitual que las familias de provincias mandasen a sus hijos al almacén del pueblo a comprar mantequilla, bacon y ... el último disco de Jimmie Rodgers. Se calcula que durante su breve carrera discográfica vendió unos 12 millones de discos, un logro impensable en medio de la galopante crisis económica que azotaba al país.

Su amplio repertorio entremezclaba canciones sentimentales, oscuros temas sobre tragedias y muerte, y piezas hiperrealistas alusivas a las estrecheces de los más desposeídos. Su mensaje caló hondo entre la sociedad provinciana de Estados Unidos y se convirtió, ipso facto, en ídolo de la clase trabajadora.


Jimmie Rodgers y el célebre actor cinematográfico Will Rogers


Guitarrista y cantautor, James Charles Rodgers nació en la aldea de Palm Springs, cerca de Meridian, Misisipi. Su adolescencia estuvo marcada por una rebeldía que en ocasiones rozaba la delincuencia. Ante la tesitura de continuar con sus estudios o trabajar junto a su padre en el ferrocarril, el chico optó por lo segundo, así que, durante los próximos años, desempeñará distintas funciones dentro del oficio de ferroviario, a cual más dura (guardafrenos, guardaraíles ...), en lugares que iban desde Misisipi y Texas hasta la costa del Pacífico. Es aquí, en este punto de su historia, que adquiere el apodo `The singing brakeman´ (`El guardafrenos cantante´), que le acompañará el resto de su corta existencia.

En mayo de 1917, con 19 años, contrajo matrimonio con una chica llamada Stella Kelly, de la cual se separó ese mismo año, pese a estar ella embarazada, divorciándose dos años más tarde. Según contó la pobre mujer algún tiempo después, “Jimmie era un hombre encantador, que siempre estaba sin blanca y perdía el tiempo y el dinero en proyectos musicales tontos”.

Rodgers prosiguió su vida nómada como guardafrenos para la compañía New Orleans & Northwestern Railroad y, en abril de 1920, se volvió a casar con una joven paisana suya, Carrie Williamson, hija de un predicador de Meridian (Misisipi). 

A renglón seguido, perdió su empleo, y tuvo que buscarse la vida en trabajos de lo más miserables. Las cosas empeoraron al nacer su primera hija, Carrie Anita, en 1921; y más aún cuando, en diciembre 1923, su segunda niña, June Rebecca, de apenas seis meses, fallecía a consecuencia de la difteria mientras Jimmie estaba de gira con un show itinerante y era tan pobre que no tenía dinero ni para costear el entierro.

Tras muchos vaivenes, logró colocarse en otra empresa ferroviaria, a la vez que actuaba en shows cómicos y cantaba y tocaba la guitarra y el banjo en locales de Tucson, Arizona, a donde se había mudado pensando que el clima seco de ese lugar sería beneficioso para aplacar  una tuberculosis que los médicos acababan de diagnosticarle. 

Como su actividad musical interfería en sus labores de ferroviario, volvió a quedarse sin empleo, marchando entonces con su mujer e hija a Meridian, en busca de cobijo en casa de su familia política.

En 1927, se instaló en Asheville (Carolina del Norte), y allí trabajó como taxista y formó el grupo The Jimmie Rodgers Entertainers, con el cual empezó a actuar en la WWNC, una emisora de radio local. Al enterarse por un anuncio en los periódicos de que un caza-talentos de la Victor se hallaba en Bristol (Tennesse) buscando valores locales que grabar, Rodgers convenció a sus compañeros para acercarse hasta allí y hacer una audición, pero un tonto desacuerdo con ellos hizo que finalmente tuviese que grabar él solo, con su guitarra como único acompañamiento. 

En aquella sesión, dirigida por Ralph Peer el 4 de agosto de 1927, Jimmie Rodgers forjó un sonido propio, que servirá de modelo a miles de guitarristas-cantantes posteriores a su época. Dos meses después, en octubre, la Victor editaba su primer 78 RPM, con los temas The soldier´s sweethart Sleep, baby sleep. 

Al enterarse, Rodgers, intentando adelantarse a los tiempos, salió zumbando hacia Nueva York, buscó acomodo gratuito en un céntrico hotel, alegando que era “artista discográfico de la RCA Victor”, y que dicha compañía se haría cargo de sus gastos, y contactó con Peer.

Esta impúdica obstinación suya funcionó de maravilla, porque el 30 de noviembre de 1927 registraba otras 4 canciones en los estudios de la Victor, en Camden, Nueva Jersey, y una de ellas, Blue yodel (T for Texas), vendía un millón de copias y le abría las puertas del éxito, dejando claro que quien la persigue la consigue.




Blue yodel fue el primero de una serie de 13 títulos que Rodgers grabó empleando la técnica vocal del yodelling, una forma de cantar originaria de los Alpes suizos y austríacos, atribuida concretamente a los habitantes de la zona de el Tirol, que, gracias a él, se hizo enormemente popular en América y fue asumida por muchos otros intérpretes de música country. Esta predisposición suya por grabar blue yodels hizo que también se le conociera por el apelativo de `America´s Blue Yodeler´.




Su influjo alcanzó a miles de chicos que intentaron emularlo desde distintas perspectivas estilísticas: Gene Autry, Tommy Duncan, Ernest Tubb, Merle Hagard, Woody Guthrie, Hank Williams, Hank Snow, Elvis Presley, Jerry Lee Lewis, Ry Cooder, The Allman Brothers Band ...

Progresivamente, Rodgers iría haciéndose más y más popular. Sus discos se vendían por miles y no paraba de actuar por los estados del Sur y del Sudoeste del país, retransmitiendo su propio espacio radiofónico desde San Antonio, Texas. Pero la tuberculosis que llevaba metida en el cuerpo fue minando gradualmente su salud y falleció el 26 de mayo de 1933, en el Hotel Taft de Nueva York, a la edad de 35 años.


-JIMMIE RODGERS. GRABACIONES CLAVE: The soldier´s sweetheart, Sleep, baby sleep, Away out on the mountain, Blue yodel –T for Texas, Mother was a lady, Treasures untold (Victor, 1927), Memphis yodel, Lullaby yodel, In the jailhouse now, Ben Dewberry´s final run, Brakeman blues, My lovin´ gal Lucille (Blue yodel #2), My little old home down in New Orleans, Waiting for a train, Never no mo´ blues, I´m lonely and blue, You and my old guitar (Victor, 1928), Blue yodel #5, Tuck away my lonesome blues, My rough and rowdy ways, Yodeling cowboy, Jimmy´s Texas blues, Desert blues, Frankie and Johnnie (Victor, 1929), Pistol packin´papa, Those gambler´s blues, Jimmie´s mean mama blues, Mule skinner blues (blue yodel #8), Mystery of number five (Victor, 1930), T.B. blues, Jimmie the Kid, Travelin´ blues, Let me be your side track; Jimmie Rodgers visits The Carter Family, Why there´s a tear in my eye, That wonderful city -con The Carter Family- (Victor, 1931), Roll along Kentucky moon, My time ain´t long, Mississippi moon, Down the old road to home, Rock all our babies to sleep (Bluebird, 1932), Mississippi delta blues, Old pal of my heart, Yodeling ranger, Somewhere down below the Mason Dixon line (Bluebird, 1933).

-ÁLBUM CLAVE: The singing brakeman -caja con 6 CDs- (Bear Family, 1992).


* THE SONGS OF JIMMIE RODGERS. A TRIBUTE (COLUMBIA, 1997) ES UN ÁLBUM DE HOMENAJE A LA MÚSICA DE JIMMIE RODGERS, EN EL QUE PARTICIPAN BOB DYLAN, WILLIE NELSON, VAN MORRISON, AARON NEVILLE, JERRY GARCÍA, DICKEY BETTS, JOHN MELLENCAMP, BONO, DWIGHT YOAKAM, STEVE EARLE, DAVID BALL, MARY CHAPIN CARPENTER, IRIS DEMENT Y ALISON KRAUSS.



* 23 DE MAYO DE 1934: LOS TEJANOS CLYDE BARROW, DE 25 AÑOS, Y BONNIE PARKER, DE 23, LA PAREJA DE ATRACADORES MÁS ADMIRADA POR LOS POBRES DURANTE LA GRAN DEPRESIÓN, SON ABATIDOS A TIROS POR LA POLICÍA, EN UNA EMBOSCADA EN UNA CARRETERA COMARCAL DEL ESTADO DE LUISIANA.

BONNIE ADORABA LA MÚSICA DE JIMMIE RODGERS Y TENÍA TODOS SUS DISCOS.


Bonnie Parker y Clyde Barrow, 1934.


SU TRAYECTORIA DELICTIVA Y SU APASIONADA RELACIÓN SENTIMENTAL DIERON ORIGEN A LOS FILMES LA HISTORIA DE BONNIE PARKER (THE BONNIE PARKER STORY, WILLIAM WITNEY, 1958), Y BONNIE & CLYDE (ARTHUR PENN, 1967), GANADORA DE DOS OSCAR.








The Carter Family: The Carter Family era un grupo de música regional y vernácula, creado por Alvin Pleasant Carter (1891-1960), quien de niño aprendió a tocar el violín y a sintetizar un vasto repertorio de temas tradicionales, que le enseñó su madre y que él cantaba en un coro familiar en las iglesias del área de Maces Springs. Su afición por escribir canciones cristalizó pronto, así como su gusto por viajar y recopilar músicas ancestrales, aprovechándose de su trabajo itinerante como vendedor de árboles frutales.


Cabaña de A.P. Carter, en Maces Springs, Virginia. 


En 1916, contrajo matrimonio con Sara Dougherty (1898-1979), una chica de Wise County (Virginia), que tocaba el banjo, la guitarra y el autoharp, y había cantado habitualmente desde niña. Juntos empezaron a actuar en actos religiosos y sociales, y llegaron a hacer una audición para Brunswick Records, cuyos responsables se mostraron más interesados en explotar las cualidades de A.P. como violinista que en grabar las bonitas canciones rurales del grupo, y éso chocaba con las profundas creencias religiosas de Alvin Pleasant Carter, que rechazó la proposición.

En 1926 se unía al grupo, y a la familia, Maybelle Addington (1909-1978), una prima de Sara que contrajo nupcias con Ezra Carter, hermano del fundador A.P. Carter. Nacida en Nickelsville (Virginia), la jovencísima Maybelle, equipada con una guitarra Gibson L-5, aportó mayor profundidad y variedad instrumental al grupo, realzando el repertorio que A.P. extraía de numerosas fuentes musicales. 

Su manera de tocar, haciendo sonar las cuerdas graves con el dedo pulgar y arpegiando el resto con los demás dedos de su mano derecha, tuvo una influencia capital en el desarrollo de la guitarra country, influyendo asimismo a generaciones de cantautores guitarristas de música folk, que asimilaron sus métodos.


The Carter Family


Con la incorporación de Maybelle, el grupo quedó definitivamente configurado, siendo los primeros en otorgarle un papel preponderante a las voces dentro de la música country. Sara, acompañándose con un autoharp, cantaba la melodía principal, mientras A.P. se encargaba de las voces graves y Maybelle de las armonías agudas.

Hasta la aparición de la Familia Carter, en el medio musical rural se le había dado más importancia a la faceta instrumental que a la vocal, como demostraba la pasmosa proliferación de grandes virtuosos del violín: Fiddlin´ John Carson, Gid Tanner; y del banjo: Charlie Poole y Uncle Dave Macon.


River of Jordan (Bluebird, 1933), The Carter Family. 
Reedición de un tema publicado por la Victor en 1928. 







Boicot a los artistas rurales
Las primeras grabaciones de la Familia Carter se convertirían en clásicos inmortales de la música country (Keep on the sunny side, Wildwood flower, Engine #143, Foggy mountain top, My clinch mountain home, Wabash cannonball, etc.) y ayudaron a establecer un género marginado por ASCAP (siglas de American Society of Composers, Authors & Publishers), la sociedad de autores estadounidenses, y por el Sindicato de Músicos (American Federation of Musicians), cuyos miembros consideraban a los artistas rurales como músicos no profesionales.




Es posible que ASCAP y la AFM llevaran algo de razón, pues para la mayoría de ellos, ya fueran blancos haciendo country o negros haciendo blues, era prácticamente imposible ganarse la vida exclusivamente con la música, y solían alternar su profesión con otros trabajos alternativos que les daban de comer. Actuaban cuando podían, en fiestas caseras y bailes en los graneros; en medicine shows, ferias, concursos y en campañas de algún político local. De esta manera, el mercado de la música rural quedaba limitado en sí mismo, forzado a permanecer alienado del resto.

Esta situación de vacío corporativo, o más bien de protección de los intereses de quienes movían los hilos del showbiz en las grandes capitales, se prolongó hasta la aparición de una nueva sociedad de autores: la BMI (siglas de Broadcast Music Incorporated) -surgida en 1939, a raíz de una grave disputa entre las radio cadenas y ASCAP-, la cual gestionará los derechos de géneros prácticamente ignorados por ASCAP, como eran el rhythm and blues, la música country y la música latina.

En 1931, la Familia Carter grabó conjuntamente con Jimmie Rodgers, el otro gran descubrimiento de Ralph Peer en las famosas audiciones de Bristol, con quien compartían discográfica. Aquellas históricas sesiones, que tuvieron lugar en Louisville, Kentucky, nos presentan a cuatro colosos de la música country reunidos bajo un mismo paraguas, haciendo valer dos de las facetas que caracterizarán a dicho estilo: la del cantante solista, y la del grupo de armonías vocales, una interesantísima coloboración que volvería a repetirse antes de que Rodgers falleciera en 1933.



Jimmie Rodgers y The Carter Family, Louisville, Kentucky, 1931.



The Carter Family supo llevar adelante su carrera discográfica pese a la separación, en 1932, y el posterior divorcio del matrimonio A.P. Carter - Sara Carter. En 1935, el trío dejó la Victor y pasó a la American Record Corporation (ARC), con la cual registró nuevas versiones de viejos temas, y un año después firmaba nuevo contrato con Decca. Es por entonces cuando el trío empieza a prodigarse en programas de radio, extendiendo aún más su popularidad a escala nacional e impulsando el gran ascendiente y popularidad que irá cobrando la música country. 


Dodge publicita su modelo sedán 1935.


Concluida su etapa en Decca, grabó nuevas canciones para la Columbia y, después, para Bluebird Records, uniéndose paulatinamente al grupo nuevas caras familiares: Janette Carter –hija de Sara y A.P.- y Anita, Helen y June Carter, hijas de Maybelle y Ezra. La Familia Carter cesó su producción discográfica en 1943, al retirarse Sara de la música. En el ínterin habían dejado registradas cerca de 300 canciones, algunas de ellas antológicas. 

Ya en los años 1950, A.P., Sara, y sus hijos Joe y Janette grabaron unos 100 cortes para el sello ACME, bajo el nombre de A.P. Carter Family. Fallecido el fundador, en 1967 Sara y su prima Maybelle actuaron en el Newport Folk Festival, y grabaron -en Nashville- el álbum Sara & Maybelle Carter, an historic reunion (Columbia, 1967), contando con la participación de Joe Carter, quien aportó las voces graves que habían caracterizado a su padre, A.P. Carter. 


-CARTER FAMILY. GRABACIONES CLAVE: Little log cabin by the sea, Bury me under the weeping willow, Poor orphan child, Single girl married girl, Storms are on the ocean, Wandering boy (Victor, 1927), River of Jordan, Keep on the sunny side, I ain´t goin´ to work tomorrow, Chewing gum, Little darling pal of mine, Will you miss me when I´m gone?, Wildwood flower (Victor, 1928), Foggy mountain top, My clinch mountain home, Engine # 143, God gave Noah the rainbow sign, Grave on the green hillside, Bring back my blue eyed to me, There´s no telephone in heaven, Western hobo (Victor, 1929), When the springtime comes again, When the world´s on fire, Worried man blues, The cannon ball blues, Little log hut in the lane (Victor, 1930), When I´m gone, I can´t feel at home, My old cottage home, Let the church roll on (Victor, 1931), Tell me that you love me, Winding stream, Will the roses bloom in heaven? (Victor, 1932), Give me some roses while I live, Gold watch and chain, This is like heaven to me (Victor, 1933), I´ll be all smiles tonight, Darling daisies, East Virginia blues, I´m working on the building (Bluebird, 1934), Gathering flowers from the hillside (Columbia/ ARC, 1936), Are you lonesome tonight, My dixie darling, No depression in heaven (Decca, 1936), My home is across the Blue Ridge mountains (Decca, 1937), Walking on the King´s highway, Coal miner´s blues (Decca, 1938), Little poplar loghouse on the hill (Columbia, 1940), In the valley of Shenandoah, Keep on the firing line (Bluebird, 1941). 

-ÁLBUM CLAVE: The Carter Family: of Fame series -recopilatorio- (MCA, 1991).


* MAYBELLE CARTER COLABORÓ E IMPULSÓ LA CARRERA DE OTROS ARTISTAS DE MÚSICA COUNTRY, COMO FLATT & SCRUGGS, CHET ATKINS, FLOYD CRAMER, Y EL GRUPO NITTY GRITTY DIRT BAND.

* JUNE CARTER, HIJA DE MAYBELLE CARTER Y EZRA CARTER, SE CASÓ CON EL CANTANTE JOHNNY CASH, EN MARZO DE 1968.

* LA CANTANTE CARLENE CARTER ES HIJA DE LOS CANTANTES DE COUNTRY CARL SMITH Y JUNE CARTER, Y NIETA DE MAYBELLE CARTER.


Maybelle Carter y sus hijas June, Helen y Anita. 
The Carter Sisters, 1952. 


June Carter y Johnny Cash. 


Próximo capítulo: La música de cowboys, el Western Swing, el Bluegrass y el Honky Tonk.


© del texto: Salvador Domínguez
2014